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Issarlès
un lac d’origine volcanique producteur d’électricité

Coordonnées (rive ouest) : N 44° 49' 01" - E 004° 03' 49" - Alt. 1005 m
Situé à 1000 m d'altitude au pied du Suc de Cherchemuse (1343 m), un ancien volcan strombolien, le lac d’Issarlès occupe un cratère qui serait apparu à l'issue d’une violente explosion souterraine il y a un million d’années environ. Ce cratère de maar de forme circulaire présente des caractéristiques surprenantes : le lac mesure un peu plus d'un kilomètre de largeur pour une circonférence de 5 km et une surface de 97 hectares. Sa profondeur atteint 138 mètres, ce qui en fait l'un des lacs naturels les plus profonds de France (après le lac du Bourget en Savoie et ses 145 mètres). La qualité de ses eaux est remarquable et explique que le site soit très prisé par les touristes pendant la saison estivale. Dans sa partie occidentale, des cavités troglodytes aménagées dans des produits d'explosion volcanique peuvent être visitées le long du chemin qui effectue le tour du lac. Les eaux du lac sont également utilisées depuis 1953 à des fins de production d'électricité et de soutien d'étiage de la rivière Ardèche toute proche. Des galeries souterraines creusées sous le lac détournent en effet les eaux du bassin versant de l'Atlantique vers le bassin versant de la Méditerranée. Reliées aux barrages de la Palisse sur la Loire, à celui du Moulin de Peyron sur le Gage et à celui de la Grange sur la Veyradeyre, ce dispositif soustrait quelques 234 millions de m3 d'eau par an d'un versant à l'autre, soit plus du tiers du débit de la Loire en amont du Puy en Velay, ce qui nécessita à l'époque un décret ministériel. Les 17,5 kilomètres de galerie associés à un dénivelé exceptionnel de 635 mètres de chute jusqu'à la centrale hydroélectrique de Montpezat-sous-Bauzon permettent un rendement exceptionnel qui ravit ses exploitants. Le renouvellement de la concession n'est prévu qu'en 2029.

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